美X-37B升空背后的太空野心

来源:解放军报 作者:司嘉 时间:2017-09-15
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与此前4次飞行任务不同的是,此次X-37B是由太空探索技术公司(Space X)全推力版“猎鹰9号”火箭送入太空。这也是Space X首个来自美国空军的发射任务。此前的4次飞行任务,美军使用的均是洛克希德·马丁公司和波音公司合资企业“联合发射联盟”的运载火箭。关于更换发射平台,美国空军快速反应能力办公室负责人瓦尔登解释说,运用多个平台发射X-37B,将使设计人员具备执行发射任务的“高超能力”。

研发至今,X-37B一直是美国空军的高度机密项目,美空军对其核心技术参数和执行的任务三缄其口。对此,外界一直有诸多揣测。那么,X-37B究竟身负何种使命,又会对未来战争产生何种影响呢?

神秘的太空飞行器

X-37B“轨道试验飞行器”项目由美国空军快速反应能力办公室负责,美国飞机制造巨头波音公司旗下的“幻影工厂”参与研发和制造。目前,已经制造出两架X-37B飞行器。X-37B采用翼身组合体构型,长8.8米,高2.9米,起飞重量约5吨,翼展4.6米,尾部有两扇竖尾翼。X-37B外形酷似小型无人航天飞机,但大小只有航天飞机的四分之一左右。X-37B有着惊人的速度,能在30-100公里的临近空间以高超音速飞行,飞行速度最高可达25马赫,飞行过程中所有功能自动运行,无需地面遥控。X-37B有一个与航天飞机相似的背部载荷舱,搭载小型机械臂,可在抵达预定位置后进行轨道作业。X-37B利用太阳能提供动力,可在距地面203-926公里的低轨道上运行数百天。在轨期间,有效载荷舱门打开后,太阳能帆板也将展开,为在轨的X-37B电源充电。X-37B集航空器和航天器优势于一身,具有无人化、驻轨时间长、重复使用率高和可维修性强等特点。

X-37B延续了美军提出的“先期概念技术演示验证”的发展模式,旨在通过飞行试验,验证预研制阶段的技术成果,以检验技术的可行性、作战适用性和经济可承受性。现阶段,美国空军快速反应能力办公室主要负责X-37B项目的试验和验证。据美国空军官方网站公布的消息,X-37B将验证包括长时间在轨运行能力、X波段雷达和机械臂等载荷的应用能力、密封技术、热防护系统、太阳动力系统、环境建模系统性能等在内的一系列硬件设施和技术能力。X-37B分别于2010年、2011年、2012年和2014年执行了4次飞行任务。在第五次飞行试验前夕,美军方透露,此次X-37B将会搭载“先进结构嵌入式散热器”(ASETS-11),这个由美国空军实验室设计的仪器可在太空环境中测试电子仪器和震荡型热管。

身负绝密使命引关注

据美国空间网站报道,美空军声称研究X-37B项目有两个主要目的:测试可重复利用的航天技术和协助进行返回地球试验。外界认为X-37B担负的使命不仅局限于此。关于其担负的使命主要有以下几方面猜测:侦察观测、在轨维修卫星、躲避反卫星武器、捕获敌方卫星、验证军用卫星新技术等。但也有专家表示,X-37B现阶段仍需依靠火箭进入太空,因此只不过是在近地轨道航行的半航天飞机航空器。

从技术参数和性能指标来看,X-37B最高速度可达25马赫,常规军用雷达技术无法捕捉,且其滞空时间可达700余天。上述特点都显示出美空军发展X-37B背后的军事意图。美国《华盛顿时报》曾援引美防务官员的话称,未来X-37B将在破坏敌方太空侦察设备方面发挥关键作用。

从过去4次在轨飞行试验和技术验证情况来看,X-37B目前仅仅属于轨道试验飞行器,尚处于探索研发阶段,短期内无法投入实战应用,原因在于其机动能力还无法在与一些地基拦截导弹对抗中获胜,且载荷舱较小,难以携带攻击性武器。但X-37B的军事潜力仍不容小觑。美国对各类卫星系统的依赖已经成为不争的事实。但卫星系统与生俱来的缺点就是对物理和非物理攻击承受能力较低。因此,在战时卫星系统也必定会成为他国攻击的首要目标。X-37B具备长期驻轨能力和机动变轨能力,可作为美国卫星链路的维护者或者某一节点的临时替代者,对遭受攻击的卫星进行维系或替换,以确保美国卫星系统及通讯链路的安全和畅通。从长远看,美国空军或从以下四方面挖掘X-37B的军事潜力:一是作为侦察监视平台,二是作为空间武器发射与指挥控制平台,三是作为快速远距离运输机,四是用于反卫星或在轨服务。

承载美称霸太空野心

海湾战争中,美国首次把战争触角伸向外层空间,其拥有的太空资产为地面作战部队提供了强大的信息支援。此后的科索沃战争、阿富汗战争与伊拉克战争等局部战争也使美国强烈地意识到,太空资产在战场上的实际作用越来越大,已成为军力的“倍增器”和军事战略的“赋能器”,正如美国前总统肯尼迪所说,“谁控制了宇宙,谁就控制了地球;谁控制了空间,谁就控制了战争的主动权”。美国着眼于太空这一新的战略制高点,加大对太空系统的开发利用,试验相关武器系统,并拒绝签订任何新的太空军控协定,试图在常规威慑和核威慑的基础上发展“太空威慑”,进而谋求世界绝对霸权地位。事实上,太空威慑丝毫不亚于核威慑,美空军着力打造的X-37B承载了美国称霸太空的战略野心。

美空军在《2020年远景规划》中提出,“太空是美国理应为之投放武器的最后一个合法边疆,只有控制太空才能控制全球”,并在此基础上提出了“1小时内打遍全球目标”的全球快速打击概念。X-37B具有的无人驾驶、天地往返、长期驻轨、快速反应等优势,使其成为美军全球快速打击计划的重要武器。虽然目前X-37B尚处于探索研发阶段,但凭借其性能优势,未来将成为遂行航天侦察、通信指挥、空间对抗、远程精确打击等多样化任务的新型太空作战平台。X-37B的发射和在轨飞行试验向外界昭示了美军发展太空打击威慑系统,从而抢占太空领域的野心与企图。

吹响太空军备竞赛号角

美军航天司令部司令约翰·雷蒙德在今年8月举行的美国第20届太空与导弹防御研讨会上发言时表示,对美国而言,问题不再集中于“太空是否是战争疆域”,而是“如何应战”。雷蒙德这番言论扯下了“外层空间非军事化”那层本就脆弱的窗户纸。美国军方积极探索和发展太空作战能力,也使得太空军事化无法避免。

此次美国X-37B发射升空,再次吹响了新一轮太空军备竞赛的号角,使得本应安宁平静的太空变得不再太平。X-37B各方面技术日臻成熟,也将对未来战争模式产生重大影响,人类的战争领域将从地面、空中扩展至太空。目前,由于多方面条件的限制,空中与太空作战尚未进行深度融合,X-37B一旦投入实战,将促使天空和太空战场进一步融合。这对其他国家现有的防空能力是一个巨大的冲击。

本版制图:逄忠平

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